Als de meest bezochte stad van het zuidelijk halfrond, ziet men Rio op het eerste gezicht wellicht meer als stad van stranden en carnaval dan als een bloeiende zakelijke en technische locatie. Echter, met zijn rijke geschiedenis en veelzijdige economie, kan het geen verrassing zijn dat de stad het op één na grootste BNP heeft van elke stad in Brazilië, hierbij alleen voorbijgestreefd door São Paulo.

Doordat Rio de Janeiro meer dan 300 jaar de hoofdstad van Brazilië was, heeft deze stad een robuuste en zeer gevarieerde economie. Veel particuliere, nationale, multinationale en staatsondernemingen hebben nog steeds hun hoofdkantoor in de stad, ondanks dat de fabrieken van sommige in andere steden of staten staan. Dat heeft gezorgd voor een verscheidenheid aan werkgelegenheid in zowel de zware als de lichte industrieën, waaronder de productie-industrie, handel, financiën en andere dienstensectoren.

Het gebied is ook de thuisbasis van veel universiteiten en instituten, waardoor Rio de Janeiro het op een na grootste centrum van onderzoeks- en ontwikkelingsactiviteiten in Brazilië is, goed voor meer dan 17% van de nationale, wetenschappelijke output. Mogelijk draagt dit bij aan de meer recente transformatie van de stad naar belangrijk knooppunt van diensten en nieuwe bedrijven. Zelfs toonaangevende grote telecombedrijven zoals Intelig, Oi en Embratel hebben Rio de Janeiro als thuisbasis.

Onlangs heeft de stad een grote stap in de toekomst gezet en het IBM Smart Cities-concept geïntroduceerd. Dit is een model dat informatie- en communicatietechnologie gebruikt om de economische efficiëntie te verbeteren, in de hoop verdere ontwikkelingen mogelijk te maken. Het bewijs dat de stad zichzelf wil positioneren als leider binnen de regio in de ontwikkeling van technologie, startups en infrastructuur.